Sultana – hjulångaren som exploderade

Som rubriken avslöjar så var Sultana en hjulångare som exploderade. Sultana var amerikansk och katastrofen skedde på Mississippifloden den 27 april 1865. Denna olycka är den största marina katastrofen i den amerikanska historien då cirka 1 700 av båtens cirka 2 400 passagerare omkom.

Sultana – hjulångaren som exploderade

De flesta av passagerarna bestod av fångar från inbördeskriget. De forna fångarna var på väg tillbaka till sina hem i norr efter att ha blivit frisläppta.

Färden mot katastrofen

Den 13 april 1865 lämnade Sultana hamnen i St. Louis med destination New Orleans. Från början hade man inte de tusentals fångarna ombord, båten var bara byggd för max 376 passagerare. Hjulångaren gjorde ett antal stopp på vägen och när man nådde Vicksburg i Mississippi blev kapten Mason tillkallad till löjtnant Reuben Hatch som sades ha en bra deal för kapten Mason. Tusentals frisläppta fångar från inbördeskriget befann sig i ett läger nära Vicksburg och den amerikanska regeringen betalade 4 dollar för varje ex-fånge som en hjulångare kunde ta med sig norrut och tillbaka till deras hem. Hatch berättade för Mason att han skulle kunna få 1 400 fångar vilket skulle bli 5 600 dollar för kapten Mason. Mason antog budet direkt. Sultana hade ett problem med en av sina ångmaskiner som hade fått en läcka. Tanken var att man skulle reparera detta men för att tappa sin dyrbara last och riskera att de åkte med en annan hjulångare så gjordes endast en temporär lagning. Istället för fem dagar tog nu reparationen endast en dag och de nya passagerarna kunde gå ombord. Det blev dock 1 961 frisläppta fångar istället för 1 400 och utöver dessa lämnade man hamn med bland annat 22 vakter, 70 betalande hyttpassagerare och 85 besättningsmän. Sultanas två kommande dagar blev en hård kamp mot en av de värsta vårfloderna floden någonsin haft. Den 26 april stannade Sultana i Arkansas där fotografen T.W Bankes tog bilden som visas i inledningen till denna text på den kraftigt överbefolkade hjulångaren. Man lastade av socker som man haft med sig och lastade på kol och fortsatte norrut.

 

Ångmaskinerna exploderar

 

Omkring klockan 2, natten mot den 27 april, exploderade den ena ångmaskinen ombord. Efter bara en sekund exploderade två till. Explosionerna förstörde stora delar av skeppet, folk flög överbord och katastrofen var ett faktum. Bränder utbröt ombord och det fanns inget annat alternativ än att hoppa överbord i det kalla vattnet. Många av de forna fångarna var i dåligt skick då de just hållits som fångar och orkade inte hålla sig ovanför vattenytan utan drunknade fort. En annan hjulångare, Bostona, var på väg söderut på samma flod och kom fram till spillrorna av Sultana ungefär en timme efter katastrofen skett. Bostona plockade upp klungor av folk som fortfarande befann sig i vattnet. Folk flöt med flodens strömmar och när de flöt förbi andra skepp som stod vid stränderna ropade de på hjälp och många av dessa blev räddade av mindre båtar och marina skepp. Cirka 760 överlevande transporterades till sjukhus i Memphis. Anledningen till explosionen tros vara för högt tryck och för låg vattennivå i ångmaskinerna. Trots omfattningen av katastrofen fick den aldrig någon större uppmärksamhet då den inträffade två veckor efter attentatet mot Abraham Lincoln vilket tog all uppmärksamhet.